남아프리카 과학자들 코로나 바이러스 새 변종 발견

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조 파흘라 남아프리카 보건장관은 지난 목요일 새로운 코로나바이러스 변종을 발견했으며 인구가 많은 가우텡 주를 중심으로, 특히 젊은 사람들 사이에서, 돌연변이가 빠르게 확산되고 있다고 밝혔다.

과학자들은 이번 변이의 전염성과 인간에게 얼마나 치명적일 수 있는지 모니터링하고 있지만 상당한 시간이 소요될 것으로 보고있다. 코로나바이러스는 더 많이 확산 할 수록 진화하고 변이하며 위협적인 변이를 포함에 오래된 개체들은 소멸한다.

파흘라 보건장관은 온라인 언론 브리핑을 통해서 남아프리카에서 감염 사례가 급증하고 있다고 밝혔다.

그는 “지난 4~5일간 기하급수적으로 감염자가 증가하고 있으며, 특히 새로은 변이로 인한 감염 사례가 급증하고 있는 것으로 본다”고 덧붙였다. 남아프리카 공화국의 과학자들은 새로운 변이에 의해 발생한 감염 비율을 조사하고 있다.

현재 B.1.1.529로 명명된 이 새로운 변이는 남아프리카를 여행한 홍콩 여행객과 보츠와나 여행객에서도 발견됐다.

영국 정부는 금요일 정오(1200GMT)부터 남아프리카 공화국과 다른 남아프리카 5개국에서 출발하는 항공편을 금지하고 최근에 해당 국가에서 도착한 모든 사람은 코로나바이러스 검사를 받아야 한다고 발표했다.

사지드 자비드(Sajid Javid) 영국 보건장관은 새로운 변종이 우세한 델타 변종보다 “전염성이 강할 수 있다”며 “현재 우리가 갖고 있는 백신이 이에 대해 덜 효과적일 수 있다”고 말했다.

남아공에서 델타 변이의 확산을 추적한 남아프리카의 게놈 감시 네트워크(Network for Genomic Surveillance)의 툴리오 데 올리베이라(Tulio de Oliveira)는 새로운 변이가 새로운 돌연변이의 “군집”을 가지고 있으며, “많은 수의 돌연변이는 예측 가능한 바이러스의 인간 면역체계 돌파와 더 높은 전염력에 대한 우려로 이어진다”라고 전했다.

그는 “이 새로운 변이체는 전염성에 영향을 미치는 스파이크 단백질에 대한 30개 이상의 돌연변이를 포함해 훨씬 더 많은 돌연변이를 가지고 있기 때문에 우리는 이 변이체가 잠재적으로 매우 빠르게 퍼지고 있음을 알 수 있다. 따라서 앞으로 며칠, 몇 주 안에 의료 시스템에 큰 문제를 야기 할 것으로 예상한다”라고 밝혔다.

현재 남아프리카 7개 대학의 과학자 팀이 이 변종을 연구하고 있다.

과학자들은 이 변이체의 진화가 급격하게 이뤄지고 있는 점에 대해 우려를 표명했다. 불행 중 다행으로 새로운 변이는 PCR테스트로 검출된다.

평균 200명의 확진 사례를 기록하던 남아프리카 공화국은 지난 주 수요일 일일 신규사례가 1,200명 이상으로 급증한 뒤 목요일에는 2,465명 이상으로 급증하고 있다.

파흘라 보건 장관은 “확진자 급증은 주로 대도시 지역에서 발생하고 있으며 해당 지역들의 대학생 모임 집단에서 주로 발병하고 있는 것으로 본다”고 전했다. 현재 남아프리카 공화국의 코로나 확진 사례가 급증하고 있는 가운데 과학자들이 게놈 시퀀싱을 연구하던 도중 새로운 변이를 발견했다.

켐브리지 대항의 임상 미생물학 교수 라빈드라 굽타 교수는 “전염력과 면역 반응에 크게 영향을 줄 수 있는 수의 스파이크 돌연변이가 있기때문에 우리는 이 변종을 매우 심각하게 생각해야 한다”전했다.

굽타 교수는 남아프리카 공화국의 과학자들이 신규 확진 사례의 급증이 새로운 변종에 의한 것인지에 대해서 파악하기 위해서는 더 많은 시간이 필요하다고 전했다.

남아프리크 공화국 당국은 12월 중순에서 1월 초 사이 코로나 확진 사례가 급증 할 것으로 예상된다며 더 많은 시민들이 백신 접종을 받을 것으로 촉구하고 있다.

남아프리카 공화국 성인의 약 41%가 백신 접종을 받았으며 매일 접종되는 백신 주사 도스는 정부의 하루 목표치인 300,000 도스 보다 훨씬 낮은 130,000 도스로 나타났다.

남아프리카에는 현재 화이자(Pfizer)와 존슨앤존슨(Johnson & Johnson)의 백신이 약 1,650만 회 분량이 있으며, 다음 주에 약 250만 회가 더 공급될 것으로 예상된다.

인구가 6천만 명인 남아프리카 공화국은 89,000명 이상의 사망자를 포함하여 290만 명 이상의 COVID-19 사례를 기록했다.

현재까지 델타 변이체가 가장 전염성이 강하며, 델타 변이 확산으로 알파, 베타 및 뮤 변이는 사멸에 가까울 정도로 자취를 감췄다. 전 세계 국가들이 세계 최대 공개 데이터베이스에 제출한 시퀀스에 따르면 99% 이상이 델타 바이러스 감염을 나타내고 있다.

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